¿Cómo puede un idioma estar en peligro de extinción?

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Según la UNESCO, de los 6 mil idiomas que se utilizan actualmente en el mundo, la mitad está en peligro de desaparecer, parte importante de ellos sin dejar rastros escritos o algún tipo de documento, tal como si nunca hubiesen existido. ¿Cómo puede ocurrir esto?

En el mundo existen miles de idiomas y si bien algunos son utilizados por millones de personas, otros están condenados a desaparecer en solo unos pocos años. Tal como sucede con los animales y la flora, los idiomas también pueden estar en peligro de extinción, pero ¿cómo se decreta que un lenguaje está por desaparecer? Nosotros les contamos acerca de esta triste realidad para la lingüística.

Qué es un idioma en peligro de extinción

Según la UNESCO, de los 6 mil idiomas que se utilizan actualmente en el mundo, la mitad está en peligro de desaparecer, parte importante de ellos sin dejar rastros escritos o algún tipo de documento, tal como si nunca hubiesen existido. La misma organización describe como idioma en peligro de extinción a aquellos lenguajes en los que:

«Los hablantes más jóvenes son abuelos o aún más viejos y, que hablan el idioma de forma parcial y poco frecuente».
La UNESCO clasifica los idiomas en seis grupos: seguro, vulnerable, en peligro, severamente en peligro, en peligro crítico y extinto. Esa última clasificación incluye lenguajes que no son hablados por nadie desde 1950.

Como puedes ver, lo más importante a la hora de considerar que un lenguaje está en peligro crítico de extinción está en que quienes lo hablan son de edad avanzada, por lo que más temprano que tarde pasará a tener la clasificación de extinto. Un escalón más arriba están los idiomas severamente en peligro de extinción, los que según la UNESCO son:

«El lenguaje es hablado por abuelos o gente aún mayor, mientras que la generación anterior lo habla de forma parcial e infrecuente».

Si pasamos a los idiomas en peligro, estos se describen como:

«El lenguaje es hablado por los abuelos o gente mayor, los padres los entienden, pero no lo hablan entre ellos o a los niños».
¿Puede un idioma ser salvado? Es muy difícil en el caso de los que están en peligro crítico, ya que quienes lo hablan son demasiado pocos y de edad muy avanzada, por lo que la capacidad de transmitirla es baja, pero eso no quita que haya esperanza, sobre todo para los lenguajes que no están tan mal.

Cómo se salva un idioma

Al analizar las definiciones de la vulnerabilidad que tiene un lenguaje, nos damos cuenta que el salvarlo depende de una cosa: traspasarlo de forma oral y usarlo asegurando que pase a las generaciones más jóvenes y estas a su vez lo transmitan a los que siguen.

Existen organizaciones dedicadas a la tarea de salvar y preservar idiomas, ya sea preocupándose, en el primer caso, que nuevas generaciones lo aprendan y transmitan, y en el segundo, de dejar un registro, ya sea escrito o grabado, que permita tenerlo presente una vez que pase a extinto.

Para salvar un idioma se trabaja de forma local y a nivel oficial, motivando a los gobiernos a incentivar la enseñanza de lenguajes pertenecientes a la cultura del país en escuelas o reconociéndolos como oficiales.

A nivel menor, los sociolingüistas intervienen en comunidades para ayudar a preservar un idioma pasándolo entre generaciones, ya sea en familias o instancias grupales como iglesias, consejos y escuelas.

¿Qué idiomas en peligro de extinción conoces?

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